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「ARUTOYU_MA」
第一章 白き乙女

06 あーあ、ばっくれてェ

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「刀修と戸狩は、この後進路相談室へと向かうように」
「げっ」
「えっ」
「連絡事項は以上だ。その他の皆は、常識の範囲内で春休みに入るように。では、また来春」

 他の生徒たちは無事に春休みへと突入したと言うのに、政葵と流風は進路指導室への呼び出しをくらってしまった。
 待ち望んだ春休みが遠ざかり、酷く嫌そうに顔をしかめる政葵とは反対に、流風はさっと血の気を引かせた。

 用件が何かは分かっている。
 表彰式の、アレだ。あの異常現象に、思わず、反応してしまったからだろう。
 本来ならば、周りと同じように驚いて、戸惑っていればよかったのだ。それが、普通だ。

「オレらだって訳わかんねェのに、面倒くせェ」
「……そう、だね」
「いんじゃねェの? 知らねェもんは知らねェんだし。それで貫き通して、とっとと帰ろうぜ」

 他人事。自分には関係ないとでも言うかのような軽い足取りで、政葵は虚ろな表情の流風の腕を引く。

「お、おい流風。お前大丈夫かよ。顔、真っ白だぞ」

 動揺した声色の友人が心配したように声を掛けてくる。
ああ、返さなくちゃとは思うのに、震える唇から言葉が出てこない。かすれた空気の音しか出せない。

「あー、動揺してんだろ。コイツ、良い子ちゃんだから。進路指導室に呼び出しとかねェだろうし」
「どう見てもそれだけじゃ」
「あんだよ? 代わりに行ってくれるってか?」
「そうは言ってないけど……」

 政葵が軽口で返してはくれるが、違う、そうじゃない。そうじゃないんだ。
 否定する言葉ですら、出せなかった。

 ぐるぐると、あの少女の面影が脳内にフラッシュバックする。
 表情は、見えなかった。肩から下は、見ることができなかった。赤い色が映っていたらどうしようかと、どうすればいいのかと。
 はっ、はっ、と呼吸が浅くなる。ぎゅうと胸元を強く握りしめた。

「大丈夫だ、流風」

 背筋を強く摩られる。

「大丈夫だ、落ち着け」

 いつの間にか、歩みは止まっていた。進路指導室のプレートが下がった扉の前で、政葵と二人並ぶ。
 浅い呼吸が止まらない。地面に染まった赤い色がチカチカと視界に映る。
 違う、そんなものは、ここにない。幻覚だ。違う、違うんだ。
 ふらりと体が傾ぐ。たたらを踏みながらも踏ん張った政葵が腕を引いたおかげで、こつんと小さく壁に頭をつく形になり、衝突を回避できたのは幸いか。

「大丈夫だ」

 政葵の声がする。そうだ、ここは家じゃない。あの部屋じゃない。
 落ち着け、落ち着け、と政葵の摩られる強い手に合わせて、息を吐きだすように意識した。見開いていた目が痛くて、近くの壁に手をついて俯いた。しぱしぱと瞬きをすると、過剰に流れた涙がぱたぱたと床に滴を跳ねる。

 どこかの窓が小さく開けられているのか、ピアノの音が聞こえた。静かに流れるような、三拍子のメロディ。
不思議とすんなりと耳に馴染む曲調に、大きく深呼吸を繰り返した。

「……あのさァ」

 強く背中を摩る手はそのままに、やや苛立ったような硬い声音で政葵が口を開いた。

「別にてめェの手なんかいらねェし。ていうか、そこでウロウロされている方が鬱陶しい」
「……っ、ごめ」
「さっさとどっか行けば?」

 誰かが戸惑うような足取りで、通り過ぎた。カラカラと扉を開けて入る音が聞こえる。
 政葵が舌打ちを一つしたような気がした。

「……今のは?」
「もう平気か?」
「……ごめん、助かった」

 最後に大きく深呼吸をして顔を上げる。仕方ねえな、とでも言いたそうな表情で、政葵もポンポンと背を叩いて離れた。
 じんわりとかいた額の汗を拭って視線で答えを促すと、政葵は再び舌打ちをして、苦々しい表情で扉を睨みつけた。

「……魚若だよ。よりにもよって目的地が同じだったとか最悪だわ」
「あー…」

 流風も微妙な表情となったものの、それもすぐに切り替える。

「ま、こっちは呼び出されたんだから、行かないわけには行かないでしょ」
「あーあ、ばっくれてェ」
「そうだけどさ。……しらばっくれてさっさと終わらそ」
「そだな」

 これさえ終われば、楽しい楽しい春休みだ。
 こつんと拳を隣でぶつけて、流風と政葵は進路指導室への扉を開いた。
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