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「ARUTOYU_MA」
第一章 白き乙女

10 ……お二人とも、異世界経験者でしょう?

 ←09 世界を救う手助けをして頂けませんか? →11 ……僕も、変われる、の?

 楽しそうに室内の面々を見回しながらも、素直に着席する暁に対し、結徒は少女に肩を掴まれながら無理やり座らされる。とても、嫌そうに顔をしかめながら。
 肩を抑えられていなければ速攻で逃げ出したい雰囲気を醸し出す結徒と、楽しそうに笑みを浮かべながらも、静かな視線を理事長と交わす暁。

 この二人は元からどこか異質だが、この場においてその異質さが際立って見えるのは、己が動揺しているからだろうか。
 意味が分からない。これはなんだ、夢か。
 逃避したくなる意識からか、友喜はいつも以上に硬く口を閉ざした。

「で、何の用デスカー。オレ速攻で帰りたいんデスケド、暁置いてけばイイデスカネー」
「おーい、そんな棒読みでしれっと俺を置いてく宣言するとか酷くね?」
「酷くねぇよ。むしろ巻き込まれたオレが可哀想だ。よし、帰る」
「まあ、そのまま《聞いて下さい》」

 結徒に言っているように見せかけて、友喜ら三人に言い聞かせているような言葉。
 黙って聞かなければならない。理事長の言葉を、聴かなければならない。言われた途端に何故かその思いが胸にあふれ、理事長の言葉を待つ姿勢となる。
 結徒は不快そうに顔をしかめた。が、暁は違う。楽しそうに、口元に薄らと笑みを浮かべながら前のめりに言葉を待っている。

「改めて伝えましょう。キミたち五人に、他の世界を救ってほしい。これは強制ではありません、ですが、叶う事ならば全員に承諾して頂きたい」

 強制ではない、と繰り返しておきながら続けられる言葉に、政葵は小さく鼻を鳴らした。
 理事長は言葉を探すように、ゆっくりと紡ぐ。

「今私たちがいる世界とは別の世界。名はトゥリアと言います。その世界が、再度危機に瀕しているとのことです。その危機の内容は、今回のものは私には分かりません。ですが、現地の者だけではどうすることもできない。その世界の神の加護は異世界の者にしか与えられない。だからこそ、この世界の者に世界を救う手助けをして頂きたいとのことだそうです」

 一つ一つ区切りながら伝えてくる内容だが、どれもふわっとしていて概要しか分からない。いや、そもそもの言っている意味が分からないのだが。
 くだらない時間の浪費だ、と聞き流したいのだが、不思議と聞いていなければならないと言う気が胸の中に巣食っており、否応がなしに理事長の言葉を聞かなければならない。
 ゆっくりと、三本の指を立てられた。

「受けるメリットは、三つ。一つ目、危機から脱した際には望む願いが、一人につき一つ叶えられます。二つ目、転移する際に戦うための力を与えられます。戦うための、生き残るための力が直ぐに身に着くので、不安になる点は減るでしょう。三つ目、転移中の時間経過はありません」

 ふう、と息をついて続ける。

「デメリットは、死が身近なこととなること。己の死は、まあ、極力避けてくれとは言われますが、神によって復活もできます。しかし、原住民はそうではない。死は死です。それと同時に、戦闘は避けられないものとなります。ほとんどが人ではないもの、魔物に対して力を振るう事となりますが、それでも力を振るわなければならない状況が出てきてしまう。大きく言えばこの二点に尽きるでしょう」

 暁と結徒が少し意外そうに小さく頷いていた。友喜は俯いたままで、流風は少女から目を離してはいない。政葵は興味なさげに肘をついて聞き流している。それぞれの様子を見渡して、やっぱりと理事長は確信を胸に抱いた。

「承諾頂ければ、そこの彼女が詳細を伝えるでしょうが、そうですね。あとは、何故君たちに話を持ってきたか、と言う点でしょうか」

 ちらりと少女に視線を向ければ、こくりと頷かれる。

「戸狩さんと刀修さんに関しては、先方からの希望がありまして、お二人には是非とのこと。魚若さん、貴方は私の推薦です。貴方はきっかけがあれば、幾重にも変われる。何にでもなれる、そのきっかけにするにはこれくらい強烈な体験をした方がいい」

 自分に話が振られると思わなかったのか、友喜の身体がびくりと震えた。ぎゅうと肩に力が入ったのを見て、今は触れないでおこうと直ぐに視線を逸らす。

「最後に、龍神さんと遠野さんですが……お二人とも、異世界経験者でしょう? 現に、言葉の呪が効いていないのでは?」
「……ああ、やっぱり理事長もだったのか」

 楽しそうに聞いていた暁が、ゆっくりと言葉を発した。
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