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「BLUE_LIGHT」
Episode.0 不思議の国のアリス

32 猫と猫

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「うわぁ、あっちも始まったみたいなんだけどぉ……」

 嫌そうに呟いた声の方に向かって引き金を引いた。
 ……またハズレ。
 それを気になんかしないけど、こうも当たらないとイライラしてくるよね。

「よそ見してる暇とかあるなんて、何、そんなによゆー?」
「あは、よゆーに見えるわけぇ?」
「全然。むしろ超必死」

 右手に握り締めた銃の残発を考えてると、空気を裂くような音が聞こえたような気がして、反射的に地面を蹴った。
 俺が飛びのくと、一泊遅れて銀色のカードが地面に突き刺さる。
 ちょっと反応速度鈍ったかも。
 揺れない地面の方が楽なんだけど、船に乗る前に比べると全然遅い。

「必死なのはぁ、お前の方なんじゃない?」

 リロード(弾換え)するのも面倒になって、薔薇の垣根に沿って移動しながら神経を研ぎ澄ませる。
 聞こえる。
 あいつの息遣いと、トランプを切る音。
 感じる。
 絶えず辺りを探っている気配を。
 それだけわかれば十分だ。どこに向かえばいいか分かれば、後は切り込めばいい。 低く構えて地面を蹴る。垣根より低い姿勢のまま、右手の銃をサーベルに持ち替えて……、

「っ!」
「遅いよ」

 踏み込む勢いを殺さずに下から切り上げる!
 大振りになりがちなサーベルの威力を落とさないためにも、身体を捻りあげて全身で切り込む。
 ひゅっと空気を切り裂く音だけが聞こえた。手ごたえが全くない。
 反応が遅れながらも身を引いて避けたそいつの胸元のリボンが裂けた。

「残念」

 全然残念だとは思わないけど。
 半回転させた勢いのまま、大きく踏み込んで横になぎ払う。体勢を立て直させる余裕なんか与えてやんない。
 ぎっと、扇型に広がったトランプで受け止められた。

「うわ、トランプに受け止められるとか」
「普通のトランプじゃないしぃ?」
「ちょっと黙ってれば?」

 ギリギリと力比べをしている右手を少し引いて、少し前へ出るように誘ってやる。
 そうやって前に出てきたところを、

「ぐっ」

 パンッと左手で握り締めていた銃で撃ってやった。
 今度はアタリ。ざまぁみろ。
 狙ったのは顔だけど、かろうじて照準をズラしたそいつの肩を貫くに終わった。
 それでも、だらんと落とされた右腕が使いものにならなくなっただけで十分だ。

「降参する?」
「なんでそんなことしなくちゃならないわけぇ?」

 俺から離れるように飛び退いたそいつは、白いシャツを赤く染めながらトランプを放つ。
 面白いほど真っ直ぐ飛んできたそれを一振りで払ってやると、そいつは憎々しそうな瞳を向けてきた。
 あぁ、その瞳懐かしいかも。
 俺が【不思議の国】号に乗る前さんざん見てきた瞳だ。何時ぶりだろ、そんな瞳で見られるのは。

「なんでニヤニヤ笑ってるわけぇ? ちょームカつくんだけどぉ」
「猫じゃないけどチェシャ猫だから。笑うのは仕方ないんじゃない?」

 左手の銃をそいつに向けながらも、そいつの動きをじっと見る。
 別に見ようと思わなくったって全神経がピンと張り詰めて、どんな些細なことでさえ感じ取ってしまう。
 ざわめく薔薇の葉の音とか。
 少し離れた場所で炸裂している爆発音とか。
 ちょっとでも動いたら顔をしかめるそいつとか。
 息を殺して小さく走る足音とか。
 気持ち悪くなるくらい強く香る薔薇の匂いとか。

「俺、あんたのこと嫌いだし」
「別に、好かれたいとか思ってないからいいんじゃない?」
「チェシャ猫なんかと、比較されたくないし」
「勝手にすれば? あんたのことなんかどーでもいーし」

 そいつの顔が歪んだ。
 だから何? って感じなんだけど。
 俺はゆっくりと銃口をそいつから外して、側の茂みに合わせた。

「出てくれば? もー興味ないし」
「……だ、ダイナぁっ!」

 がさりと音を立てて子どもが飛び出してきた。泣きそうなその顔で、肩を押さえたそいつに勢いよくしがみつく。

「あ、りす?」
「ダイナ、いたくない? いたくない? ダイナからいたいのいたいのとんでって!」

 必死でしがみついて泣くその様子を見て、闘う気とか完全に失せたし。
 それより、ユキはどうしたんだろ?
 あんな爆音放っている船長と一緒にいるとは思えないし。
 そいつら残して、俺はユキを捜しに薔薇の迷路を突き進んだ。
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